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Impacto negativo del turismo en la Antártida

El Continente Antartico, conocido también como «sexto continente», es el continente más elevado de la Tierra, con una altitud promedio de 2000 msnm. Alberga alrededor del 80 % del agua dulce del planeta. La definición tradicional coincide con la definición política, en la cual la Antártida comprende los territorios al sur del paralelo 60° S, los que están bajo el Tratado Antártico. 

En la temporada 2008-2009, de acuerdo con las cifras elaboradas por la International Association of Antarctica Tour Operators (Iaato), arribaron a las costas de la Antártida más de 46 mil turistas. Los turistas viajan atraídos por el pingüino Emperador y la necesidad de una vivencia extrema. Sin embargo, el Continente Blanco parece estar sintiendo tan asfixiante devoción. “Más temprano que tarde, los gobiernos necesitarán abordar la cuestión del número total de visitantes”, declaró en 2009 Jim Barnes, director de la coalición Antarctic and Southern Ocean Coalition (Asoc), que agrupa a unas 100 organizaciones ambientalistas. Un concepto vital para el turismo sostenible, conocido como capacidad de carga, indica que la explotación turística de un ambiente determinado debe ir de la mano con el límite del impacto humano que puede soportar. cuando los ambientes son mas frágiles, como en el caso de la Antártida, superar ese límite puede llegar a ser demasiado peligroso para el entorno natural.

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Estas voces y las de algunos países han logrado incluir en la agenda anual de la Reunión del Tratado Antártico –que agrupa a 49 naciones, entre ellas Argentina– la preocupación por el incremento del negocio turístico en detrimento del ecosistema ya que la Antártida no esta preparada para recibir turistas, por lo tanto es menester que los cruceros estén regulados por las normativas provenientes de la reunión del Tratado Antártico.

El trabajo titulado “Valoración del impacto ambiental del turismo comercial sobre los ecosistemas antárticos”, promovido por el Ministerio de Ciencia e Innovación de España con el patrocinio de la Fundación Abertis, arrojó como resultado que las emisiones del “turista antártico son de 4,39 toneladas de CO2 y la cantidad de residuos por pasajero de 3,5 kg”. Si a estos números le integramos la deficiente aplicación de los protocolos marítimos durante la época –noviembre a febrero– de los cruceros, el peligro de contaminación por los derrames de petróleo causados por accidentes navieros y la alteración de la flora y la fauna, el resultado se vuelve complejo.

De este modo, los especialistas creen que resulta vital un control ambiental más efectivo y un seguimiento a conciencia de los impactos del turismo sobre el continente antártico.

 

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Turismo en la Antártida

El turismo en la Antártida comenzó ya en la década de 1960. En la década de 1970 se iniciaron los vuelos de observación escénica por aviones procedentes de Australia y Nueva Zelanda. Desde entonces no ha dejado de crecer. Durante la temporada turística de 2009 a 2010, más de 37.000 personas visitaron la Antártida. En número podría estar en torno a 50.000 visitantes al año en la actualidad.

Aunque el número de visitantes parece pequeño en relación con la enormidad del continente Antártico, lo cierto es que las visitas se concentran en muy pocos puntos, donde no hay hielo y de gran importancia para las especies antárticas. Algunos lugares reciben alrededor de 10.000 visitantes cada temporada (ver Spatial patterns of tour ship traffic in the Antarctic)

Los descensos de los turistas en la tierra libre de hielo no es el único impacto. De hecho, los más importantes son los relacionados con la navegación. Algunos icebergs pueden romper barcos y hundirlos produciendo derrames, como ya sucedió con el incidente del Explore de diciembre de 2007. Aun sin accidentes, los barcos generan aguas residuales y aguas de lavandería que son liberados en la mar. Otro peligro, es que especies invasoras recalen en este frágil territorio alterando para siempre su frágil ecosistema.

Aunque el uso humano de la Antártida está restringido por tratados internacionales, la presión turística exige que se regule continuamente el uso y disfrute del último continente virgen.

Número estimado de turistas antárticos 1965-2009